Zombikká változtatja az énekeskabócákat egy amerikai varázsgomba

Léteznek olyan gombák, amelyek rovarokat fertőznek meg,  de nem ölik meg azonnal az áldozataikat, hanem miközben pszichoaktív anyagaikkal megzavarják a viselkedésüket, egy darabig még fokozzák is az életműködésüket, hogy így biztosítsák saját terjedésüket – írják az amerikai Nyugat-Virgina Egyetem kutatói a gombakutatásokra szakosodott Fungal Ecology szakfolyóiratban megjelent tanulmányukban

Az Észak-Amerika keleti részén honos énekeskabócák (Magicicada) neméhez tartozó fajokat fertőző Massospora cicadina nevű gomba ezeket a rejtélyes rovarokat támadja. A kutatók nemrég jöttek rá, hogy a korábbi megfigyelésekkel szemben a patogén gomba által megfertőzött kabócák nem pusztulnak el pár nap alatt: miközben sorra vesztik el lábaikat, és testük is eltorzul, még hetekig röpködnek, mint ha teljesen egészségesek volnának.

A kutatók szerint a kabócák azért nem pusztulnak el, miközben a fertőzés foka ezt indokolná, mert a gomba pszichoaktív alkaloidjai életben tartják őket. Az élőhalott-szindrómáért a triptamin családba tartozó pszilocibin és az efedrinéhez és más amfetaminokéhoz hasonló kémiai szerkezetű és hatásmechanizmusú katinon a felelős.

Massospora cicadina fertőzésben elpusztult énekeskabóca, amelyet belülről emésztett el a gombaFotó: Wikipédia

Évtizeden át a föld alatt

Az entomológusok azt eddig is tudták, hogy az amerikai énekeskabócák máig ismeretlen okokból 13-17 évig lárvaállapotban, a talajszint alatt élnek a ligetes erdők növényeinek szállítószövetein, azok szénhidrátban dús nedveit fogyasztva. Miután kibújnak a felszínre, egy utolsó vedlés után kifejlett imágóként, a hímek szédületes ciripelése mellett, néhány hetes násztánc végén fejezik be földi pályafutásukat.

A hét ismert Magicicada-faj jellemzője az is, hogy előbújásuk csúcspontján 100 négyzetméterenként akár 1,5 millió példány is lehet belőlük. Ezek a 25-30 milliméteres rovarok ugyanis semmiféle védekező képességgel nem rendelkeznek, az entomológia jelenlegi állása szerint hatalmas létszámuk az egyetlen védelmük.

Egy egészséges virginiai énekeskabócaFotó: BRENDA DUCKER/AFP

Gombastratégia

A Nyugat-Virginia Egyetem kutatói azt feltételezik, hogy az énekeskabócák zombivá válása a gomba szaporodását segíti. A rovarokat még a föld alatti életük során megfertőző, ám tenyészni csak a gazdaszervezet imágó formájában kezdő patogén spórái ugyanis jóval nagyobb területen szóródnak szét akkor, ha a rovar még hetekig röpképes. 

A fertőzés során az állatok testében zajló bomlási folyamatok során felszabaduló pszichoaktív alkaloidok (a pszilocibin és a katinon) extrém mértékben fokozzák a Magicicada-fajok aktivitását. Az egészséges példányokat amfetaminnal és az ismert varázsgombák pszilocibinjével stimuláló kutatók legalábbis ugyanilyen viselkedést tapasztaltak. Szerintük ez a magyarázata a énekeskabócák utóbbi években megfigyelt bezombulásának.

Kapcsolódó cikkek a Qubiten: