Megtalálták az Apollo-10 elveszett holdkompját, a Snoopyt, ami 50 éve az űrben kering

Két hónappal az Apollo program ötödik emberes küldetése, az Apollo–11 sikeres holdra szállása előtt, 1969 májusában a NASA elvégezte Neil Armstrongék utazásának főpróbáját: az Apollo-10 misszió során minden lépést begyakoroltak, egyedül maga a Holdra szállás maradt el.

A küldetésben részt vevő holdkomp a Snoopy nevet kapta, ami nemcsak a népszerű képregénykutyára utal, hanem arra a feladatára is, hogy egy közeli keringési pályáról, nagyjából 15 kilométer távolságból kellett „fürkésznie” (snoop around) a Hold felszínét. (A NASA egyébként az Apollo–1 1967-es tragédiája után kereste meg a Peanuts képregénysorozat alkotóját, Charles Schulzot, hogy felhasználhassa Snoopy kutyát mint az űrhajósok biztonsági kabalaállatát, és Schulz nagylelkűen igent mondott a kérésre.)

Amíg az 1969-es Apollo–10 küldetés parancsnoki és műszaki egysége, a Charlie Brown sikeresen visszatért a Földre, a Snoopy – miután két utasa visszaszállt a hazatérő egységbe – heliocentrikus pályára állt, és azóta nem lehetett hallani felőle.

A londoni Tudományos Múzeumban kiállított Charlie Brown, az Apollo-10 misszió hazatért parancsnoki egységeFotó: Nicolas Economou/NurPhoto

2011-ben aztán amatőr csillagászok kezdték el kutatni az egyetlen olyan, még mindig az űrben keringő üres eszközt, amely valaha embereket szállított. Ekkor a már 42 éve bolyongó Snoopy utolsó ismert keringési adatai használhatatlanok voltak, pozícióját a Nap, a Föld és a Hold gravitációja is befolyásolta, vagyis a csillagászok szinte lehetetlenül nagy tartományban kellett kutatniuk az űreszköz után.

Nick Howes, a brit Királyi Csillagászati Társaság (RAS) munkatársa most 98 százalékos biztossággal állítja, hogy megtalálták Snoopyt – ezt a bemért eszköz méretére és keringési adataira alapozza a társaság. „Amíg valaki nem kerül hozzá igazán közel, és nem készül róla részletes profil, nem lehetünk benne biztosak. Néhány évet még várnunk kell arra, hogy visszajöjjön, de ha ez bekövetkezik, elég részletes képet kaphatunk róla, és ez egy fantasztikus eredmény lenne a tudomány számára” – mondta a kutató a cheltenhami tudományos fesztiválon.

Thomas Stafford, az Apollo-10 parancsnoka az indulásra készülve még egyszer megérinti a misszió kabaláját, SnoopytFotó: HANDOUT/AFP

Howes később hozzátette, hogy a holdkomp legközelebb körülbelül 18 év múlva kerülhet közel a Földhöz, és személy szerint abban bízik, hogy Elon Musk addigra kifejleszt egy olyan eszközt, amivel azt olcsón és könnyen le lehet halászni az űrből.

Addig azonban ne nagyon számítsunk arra, hogy sok újdonságot tudunk meg a Snoopy állapotáról, legalábbis még Howes sem sorolja ezt az űrkutatás jelenlegi prioritásai közé. Ahogy a Twitteren írta: „Őszintén, ha valaki azt mondaná, hogy itt van 50 millió dollár, készíts elő egy missziót arra, hogy bebizonyítsátok, hogy az tényleg Snoopy, akkor azt válaszolnám, hogy itt vannak egy jótékonysági szervezet adatai, légyszi inkább adjátok nekik.”

Kapcsolódó cikkek a Qubiten: